硬頸練出來的爆偈五小 火箭破勇士亡命作戰

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大至一場比賽的部署,細至最後攻勢的一個暫停,有時代表的意義遠比本身為大。火箭今日在「絕地」贏波,以95:92取得第四場勝利,將總場數追平至2:2。對火箭來說,稱他們作客絕地不為過,因為勇士至今在主場已連贏16場,每次落後,一片黃海就會大力打氣,也成為最強的後盾。可是今仗火箭能在此地取勝,重新取得主場優勢,勢令比賽更加有趣。卡爾教練(Steve Kerr)最後不叫暫停,完全反映了球隊的信心和自我期望,這會否是失誤?若因此而怪責教練太不公平。

Steve Kerr最後不叫暫停是否犯錯?不易有定論,有很多教練在這情形都未必會叫timeout,因為這有如「雙面刃」,你的球隊的確可以重新組織攻勢,但對手也有時間針對部署;以卡爾和勇士的風格,當你擁有全聯盟最強的火力,有NBA史上最強的射手、有兩個任何角度都能取分的球星,這看來絕不算是一個錯誤;我覺得與其怪Steve Kerr,不如說Kevin Durant處理不當。

賽後的記者會,不少記者都集中問勇士將帥(Steve Kerr、Stephen Curry和KD出席),第一,為何不叫暫停,第二,是否太過有信心。今仗最後的一分半鐘,其實出現多次可改變勝負的機會,大家都有出手,大家也都有射失,但最奇怪是勇士尾二一個攻勢。當時火箭射失,Draymond Green搶下籃板,交予KD推上前場,時間還餘下近13秒,勇士只落後兩分,防守他的是Eric Gordon;以其身手,要取兩分的話,肯定比全隊所有人都更有把握。可是他沒有起手,而是一個彈地波傳予零度位的Klay Thompson,而前面的Trevor Ariza也非常緊貼,絕非好的出手機會。的而且確,勇士以團隊精神為信念,但來到最後關頭,KD企的位置又不是離籃30呎,我看不到有任何原因要交波。結果KT射了大針,勇士也宣佈輸波;最後那0.5秒補救機會是後話,至少這球處理得極差。

從比賽進程來看,要是KD射入,那卡爾的安排就成了一次「神調動」;或者因為今場手感太差(加盟勇士以來的新低),所以選擇傳球吧;但這種級數的球星,就算全場炒了幾多次,仍應該有信心作最後一擊!諷刺的是,最後Shawn Livingston趕及犯規,Chris Paul的罰球失誤,讓勇士有最後一次機會;結果這球攻勢,勇士就成功組織,讓Stephen Curry在零度位起手,入與不入也好,起碼做到預期,不過最後籃球也是中框彈出,沒有加時比賽。

卡爾教練絕非「佛系教練」,要叫暫停時絕不會手軟,今仗第一個暫停,正是勇士領先12:2時所叫,當時開波打出12:0的勇士,因為S.Curry一次誤傳而被PJ偷走,Harden上籃得分;卡爾毫不猶豫,即叫暫停,就是因為太清楚球隊的弱點不是實力不夠,而是信心過盛,反致輕敵而失誤。可惜這次暫停救不了勇士,因為在最後一節,正正是重覆老問題,由信心爆棚到受挫,最後起手也不敢,這種經歷,勇士迷一定有深刻記憶。

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賽後我心血來潮,看看火箭的迪安東尼教練(Mike D’Antoni)的星座,結果不出所料,五月八日出生,正正是金牛座,一個出名硬頸固執的星座。在這個見風駛(巾里)的年代,迪帥有其堅持,值得尊敬。迪帥最出名是甚麼?就是不喜輪換,由太陽開始,到今日的火箭,都是七至八人的小組作戰,今仗更加誇張,基本上是六個半人作戰,有四個球員些陣時間都超過41分鐘,CP3更加是打了足足42分鐘;對上一次季後賽出現四位球員上陣時間40+,已經是勇士對雷霆的Game 7,那時KD還是效力雷霆!火箭到最後一刻已是靠意志力去克服倦意,四位主力都休息了不夠五分鐘,就如一班沒退路的亡命之徒,捨命作戰。不擅防守的Harden,不夠高的PJ,不知多久沒有打上40分鐘的CP,還有Eric Gordon和Ariza,每一位都撐到球證吹響完場哨一刻為止。那種熱血,實在是燃燒到極限。我見過很多球員打到爆偈,但一次過爆晒四個,還是第一次!

另一樣堅持,當然是對單打的執着。在第二戰勝出後,滿面笑容的迪帥再次堅持,單打可以贏得冠軍;該場比賽,火箭共作出了46次單打。

“We are who we are, and we had to be who we are," D’Antoni said after the Rockets’ victory in Game 2. “We just did it better, longer. Guys believe it, and we’re not going to change anything up. That would be silly on my part to panic. … “

“We can beat anybody anywhere at any time playing the way we play. Some people might not like it, you know? Hey, sorry. You know, it might not look good to some people. But it’s effective. It’s efficient."

面對包括筆者在內的質疑,迪帥從來沒有懷疑自己一套,當James Harden單打不夠,他的解決方式不是調整打法,而是找來雙核,加入CP3令單打的威力倍升,今日CP3也是亡命式戰鬥,那27分簡直是把每分力量都榨乾而來。迪帥也不是簡單地叫CP3或James Harden自己單打,而是在不斷微調,例如用一堆三分射手來拉開空間,找來卡比拿(Clint Capela)來打一大四細,從而結合了些微當年太陽的 “Seven Seconds or Less"進攻,以early offense來取得先手;來到今仗,兩個教頭都進入中局,下棋形勢又已不同。勇士因為伊古達拉(Andre Iguodala)受傷,無法排出「死亡五小」,結果把洛尼(Kevon Looney)推上正選,迪帥即以其人之道對付,大部份時間收起Capela,將PJ Tucker推上一格,守護內線。

這位悍將沒有令恩師失望,爆偈式打了全場最多的44分鐘,全場雖只得4分,卻是不斷搶得籃板,而且每次勇士上籃,都跳到盡去干預,一時之間,我還以為是Dennis Rodman或者Charles Oakley落場。簡單來說,CP3和James Harden兩人在進攻貢獻良多,但沒有PJ Tucker狂人式的防守,沒有那16個籃板,火箭不可能支撐到最後一節。在第四節,PJ一個人拉下了7個籃板(2個OR),比勇士全隊只少一個,可見他有多瘋狂。就如喝斷長阪橋的張飛,PJ一個人守住了籃底,也守住了火箭的勝利。

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缺少了Iggy,沒有了外線防守最好的Final MVP,影響很大,加上火箭減少用Capela,也令勇士不敢用JaVale McGee、Zaza和David West;第三節表現出色的Jordan Bell,其活力和熱血的確能抗衡PJ Tucker,可是經驗不足,去到最後一節明顯緊張,與Looney的牛油手,反成了負擔。今仗最好睇是兩軍的攻勢如浪頭湧至,有來有往,先是Eric Gordon的雙手入樽,之後James Harden又來一下大力單手入樽,將火箭士氣帶到頂峯;但勇士在第三節再次發威,Stephen Curry再次爆發,單節入五球三分波轟入17分,助勇士重新領先至80:70,滿以為大局已定,結果是火箭在第四節咬緊牙關,死守勇士致勝。勇士在第四節命中率只有16.7%,三分6射全失,只能攻入12分,是他們球會史上新低,甚至比16年總決賽第7戰(13分)更低!不想帶住1:3的極大劣勢回主場,火箭以必死決心作背水一戰,只能說抵贏,也真的值得尊敬!

打破勇士主場金身,也打破從未在奧克蘭勝出季後賽的宿命,也打破了我的預測,本預計勇士會以4:1勝出;可是正如開打前的分析,火箭這種「爆偈式」打法,很難支持到最後。目前最大的變數,應該是Iggy能否趕及在第五戰復出。要是再次缺少這位攻守兼備的球員,我認為勇士可考慮以Jordan Bell作正選,其彈性會更大。甚至是重新用David West或McGee,在內線加強壓力,迫使火箭難以再打「爆偈五小」。

作客侯斯頓很難打,一方面是因火箭的主場威力,也因為勇士的信心受挫,這可以今季的首次;今仗多項數據和戰況,都與2016年的總決賽相似,要是處理不好,陷於信心危機,那就大件事了。火箭因為之前的槍擊案,其實是哀兵上陣,CP3賽後也希望以籃球來減輕H-Town市民的痛楚。

“The city of Houston, we’re going to need you Game 5. The city has been through a tough time with things in Santa Fe, but hopefully basketball can be a way that people can come and ease their minds, if only for a second. Houston, we’re coming home."

由黃到紅,火箭走出絕地,輪到勇士接受今季最大的考驗。可是我始終不看好火箭這種打法能堅持到最後,只要信心不失,勇士仍會是出線的一隊,當然Iggy的傷勢也很重要,如他能在下仗復出,對整支球隊的發揮會有極大幫助。

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從不知天高與地厚

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作為體育迷,有時最怕是睇波睇到悶,決賽永遠是同一個組合,例如皇馬對巴塞、曼聯對阿仙奴、或者是NBA的勇士對騎士;當今季季初預測,總決賽再由這兩隊會師,朋友問,會悶嗎?我笑了笑,預測是基於數據、觀察和往績,是否有趣,從不在考慮之列;但內心深處,也真的想看看塞爾特人成為搞局者,至少讓東岸換一換風景。

「從不知天高與地厚,漸學會很多困憂……」兩句歌詞,正合形容今季的塞爾特人;回看季初報導,用的相片,正正是兩位交易而來的主力:Kyrie Irving和Gordon Hayward高舉球衣,當時兩位主角笑容滿面,20+11的組合令人無限遐想,誰也想不到,老天開了這麼大的玩笑,在揭幕戰就讓綠軍狠狠墜地,「美國隊長」重創收咧,漸學會很多困憂,綠軍結果一路走來,仍能克服傷兵問題,戰力不減,然後來到四月初,Kyrie也因半月板手術而宣佈今季玩完,這時候,一度被認為可撼動騎士的綠軍再難樂觀,在面前的LBJ高牆簡直與天比高,要跨越而過幾乎成了天方夜譚。

幸好,綠軍有Brad Stevens。

若果勇士是NBA的霸者,那杜克大學(Duke)肯定是NCAA的不滅強者,提到身兼美國隊教練的Coach K,更加令人肅然起敬;然而在2010年的NCAA冠軍賽,Brad Stevens帶領的Butler就只以兩分飲恨,在比賽最後一刻,當時還未變成「美國隊長」的Gordon Hayward,搶下籃板後運球推進,然後在中場起手,全場屏息以待,結果就差了那一點點,籃球中板後再彈落籃框,再彈出,結果Butler就以59:61飲恨。在此之前,GH開不到波,叫了球隊最後的暫停,這當然不是理想情況;GH在下一個攻勢,接到傳球,中路強行切入,然後在對手夾擊下,推到右路,射失高難度一擊。這是Brad Stevens和愛徒Gordon Hayward最接近全國冠軍的一次,其後兩師徒先後離開大學,然後轉了一圈,在波士頓再次聚頭。

那次冠軍賽令我印象深刻,要Coach K賽後興奮若狂,絕非易事,如用四個字來形容這位傳奇教頭,「死裏逃生」應不過份。Coach K在1980年開始成為藍魔鬼的教練,那時BS才只得4歲,兩人閱歷和經驗差天共地,但在那場冠軍賽,帶住不見經傳的Butler,迫使該屆排名第一的藍魔鬼來到這個地步,實在贏得了所有籃球迷的目光。 Steve Pagliuca來自杜克大學,這場冠軍戰,他與總經理Danny Ainge同為座上客,在比賽開打前,安治望住場中說:「望望球場,最好的大學教練就在入面。」Steve Pagliuca的回應是:「當然,就是Coach K。」然後安治冷靜回應:「錯了,是Brad Stevens。」那時,只是2010年。難怪當Doc Rivers求去,綠軍高層開會決定新教練人選,Ainge提供的名單上面,第一個名字是Brad Stevens,第二個名字是Brad Stevens,第三個名字,也是Brad Stevens。

塞爾特人是聯盟兩大傳統勁旅的其中一支,與洛杉磯湖人相比,綠軍沒有比華利山、荷里活和溫暖明媚的加州陽光,「豆城」有的是堅韌的傳統,上佳的團隊戰,以及那種東岸特色般的防守,由Larry Bird、Kevin McHale和Robert Parish,到之後的Paul Pierce、Kevin Garnett和Ray Allen,不變是從來是團隊大於個人,今日這支綠軍,沒有兩樣,在兩員大將受傷後,越打越好,誰敢說Terry Rozier、Jaylen Brown、Jayson Tatum、Al Horford,就比不上一眾前輩?

當綠軍經歷了心碎的開局,開季連輸兩場後,Brad Stevens很快就召開內部會議,要所有年輕隊員加快成長,而不是用年青作為輸波的藉口。

“Expedite your learning curve," Stevens remembered saying. “If there’s film to watch, or something you need to work on with a coach, go do it."

Steve Pagliuca曾在訪問中表示:「Brad不喜歡輸,當初加盟的條件之一,是綠軍不可以故意輸波換取選秀籤(Tank),就算是The Process也不喜歡;我的回應是我們永遠都想贏,發展才能和Tanking是兩回事,我們的目標是邊贏邊留住最好的球員。」

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結果一拍即合,在2013年開展旅程。在周日東岸決賽第三戰開打之前,我又重看了幾個關於綠軍的訪問,就算在NBA任何一隊,眾多出色教練中,也很難找到一個如Brad Stevens般既能激勵人心、培養新秀、並令他們明白年輕不是輸波藉口,一邊成長一邊贏得比賽的教練。目前綠軍能走到這裏,甚至領先騎士2:0,就是靠以防守為根本,整支球隊無分你我的團隊籃球。根據往績,綠軍只要贏得頭兩場,之前是37個系列賽全勝(7場4勝制);不過騎士在2016年也試過創造不可能,在落後1:3下連贏3場,最後在奧克蘭捧盃。

“He is very even-keeled, never blames things on the players, and never takes credit for the wins,” he said. “Players feel that he has his back, but at the same time, he’s tough on them as far as what they need to do to get ready for the games. He’s incredibly transparent and honest, and that has paid huge dividends for him.”

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無論從那個角度來看,在今季季後賽錄得33.4分、9.2個籃板及助攻的LeBron James,都穩居聯盟第一人寶座,說他是所有東岸球隊的高牆,絕不為過;在其職業生涯入面,三次試過在東岸落後0:2,而這三次都能勝出第三及第四戰,追成2:2平手,對手包括2006及2007年的活塞,以及2008年的塞爾特人。最經典當然是2007年的一屆,落後0:2下,LBJ打出「大帝」表現,直落四場贏波,踢走活塞並打入總決賽(不敵馬刺)。若果相信歷史,那今個系列賽很可能打到第七場;對綠軍來說,最不利是他們在季後賽至今作客只贏一場,還要是加時險勝(101:98贏76人),若果之後的兩場大敗,那肯定嚴重打擊士氣,之後能否保住主場全勝的金漆招牌,也說不定。

“Every game is its own entity,” says Brad Stevens. “It’s all about what happens in that 48-minute segment.”

由J.Tatum到J.Brown,從不知天高與地厚成了綠軍的本錢,也成了他們最大的能量。雖然在早前的分析,我還是相信騎士出線,但來到這裏,我也很想看看,歷史改變的一刻。無論如何,明早我會幫綠軍打氣,看看這班大無畏的年青人,如何凝聚一起,挑戰高高在上的帝王;正如我們年輕時的歲月,肆意妄為,不畏強權,「從相簿中跟我又再會面,輕翻起每一片,十八歲再度浮面前……」

 

 

 

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騎士玩完?太早了!

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兩岸決賽進程大同小異,最大的分別應該是今日綠騎戰多點肢體碰撞,保持東岸傳統;包括JR Smith那球送Al Horford一程,或者Jayson Tatum搶波時肩膀撞到LBJ,加上上籃and 1後的大叫大嚷,大約有九十年代紐約人對熱火的三成「水準」。

可是有睇昨日西岸比賽的朋友,肯定會覺得兩場波有太多相似之處。昨日火箭的James Harden第一節就攻入12分,三分射五中三;今日的「大帝」更誇張,第一節就轟入21分,除了罰球外的命中率都過五成,可是騎士首節領先很多?不是,27:23,只不過是4分。LBJ作為聯盟第一人,在場上的震懾力亦是第一,對Tyronn Lue來說,如何分配其上陣時間,是最大的課題。第一節11分31秒,第二節6分23秒(騎士贏28:25),第三節打足12分鐘(騎士輸22:36),第四節8分53秒(騎士輸17:23);一如昨日勇士贏火箭,同樣是第三節拉開比分,這完全是部署的結果。LBJ作為領軍人物,的確能夠令對手驚懼,所以綠軍很聰明,除了第一戰後提過,以嚴密部署來阻斷LBJ切入,不讓他帶動全隊;進攻時也牽涉大量單擋和走位,令騎士上下疲於奔命。

綠軍和勇士的想法其實一樣,就是看你可以入到幾多分。昨日和老友去打波,途中都有討論過火箭、騎士和當年Allen Iverson的76人,為何拿AI來比較?因為想看看一人球隊能走到多遠。籃球風氣轉變了很多,正如Steve Kerr日前在記者會說,今日他根本連NBA也打不到,因為重攻重速度下,傳統白人射手無立足之地。76人當年是支防守強隊,能夠將對手得分壓在約95-100分左右,所以AI一個人入40分左右已很足夠;但今日的比賽動輒去到120分,一個人可以拿下幾多?James Harden 41分,已有疲態,LBJ 42分,也是一樣,只要對手的防守沒有失去信心,依舊有紀律地守到其他人,那一人球隊很難獲勝。去到如勇士般堅持團隊籃球,但每個隊友都是星中之星的,那又是另一個層次,正如多年來很多球隊都打防守,但能如當年活塞般組成五虎,只得一隊。

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記得二月騎士大換血,一下子推倒重來,我不欣賞這種做法,但平心而論,認為的確解決了球隊老化及活力不足的問題,也令騎士有能力重新掌管東岸。可是以從今仗來看,其實與換人之前沒有分別,LBJ攻入42分,Kevin Love 22分,之後是Kyle Korver11分;新兵如Larry Nance JrRodney Hood都一分未得,Jordan Clarkson更一分鐘也沒有打過,George Hill好一點,打了33分鐘有1次助攻和3分,嚇死你!三個新兵不能用嗎?當然不是,但去到比賽中後段,LBJ幾乎已無力突破,打的籃球也是之前的一套,那當然用熟路的隊友較好;結果不換人的後果是Kyle Korver守也守不到,JR手感全冇下打到躁,前者打了21分半鐘,JR則是27分鐘,第三節問題就出來了,Terry Rozier的速度令騎士冇人追上,單節拿下14分,快攻是6:0,三分是15:9,比分也慢慢拉開至84:77Kevin Love仍不放棄,乘住mis-match的優勢多次取分,有球走後門接過LBJ的漂亮彈地波上籃and 1,才令騎士不用提早揮動白旗。

進攻要默契,防守更要默契,看Larry Nance上場直情是不懂打波般,就知自2月換血後,Tyronn Lue和球隊管理層,以至隊中的王牌LBJ,都沒有讓新人好好融入球隊。要打好波,場內的擊掌手勢,或者精美的西裝,可以幫到一時,但最重要還是大家透過不斷的練習和比賽,熟悉大家的走位和習慣,知道大家擅長的位置,防守時的弱點,攻防才能成為一個團隊。有時看騎士比賽,我完全不明白為何單是開底線波,也要傳予控衛(通常是George Hill)後,又再傳給LBJ,單是這一輪動作已花了56秒,去到前場叫完戰術,大約就剩下1415秒去組織攻勢;但看勇士和綠軍,多數是23秒就過半場,然後大家還有20秒左右進攻,不要看少這幾秒,大家的走位變化和傳球也可以多做幾次,令對手更難追上。而快速運球上前場,也令對手的回防要更快,不容喘息。下半場有幾次攻勢,都見到LBJ只是站在一邊,讓隊友進攻,回氣後下球再衝,以33歲的體能來說,尾段還可以回防一巴拍走Terry Rozier的上籃,真的是魔獸級別,但雙拳難敵四手,當James Harden也要Chris Paul來幫忙,LBJ這種打法只會隨年月而威力下降。從前的Marcus Morris,肯定不可能守得如此成功,但今時不同往日了。

正常來說,LBJ這種40+的大三元,已足以令球隊贏波,但面對綠軍就是不能,因為他們非常有耐性地防守,封死其傳球機會,就看你LBJ一人可以堅持多久。早早到場練習,LBJ已盡了全力,但要一人面對18,624 + 12人,恐怕沒有人能達成任務。LBJ今仗打了39分鐘,尾段胸口的紅燈已着,我相信總不能有60分的大三元吧,那隊友一是幫忙得分,一是幫忙防守和組織攻勢。好的領袖不應該是把所有工作攬上身,而是應該派牌予最適合的隊友。

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團隊籃球是甚麼意思?就是你沒有如KD或者James Harden等級的等分手,但透過單擋、走位和傳送,來造出好的出手機會;星級球員可以在嚴密看管下仍得分,那打得NBA,要是有好的出手機會,入波也不會太難。關鍵就是教練要讓球員明白,這次起手是否夠好,還是可以更好?有些騎士迷朋友對我說,他們的球隊除LBJ以下相當不濟,我的回答是那塞爾特人當今陣容中,除了打過明星賽的Al Horford以外,有那一位稱得上球星?傷了Kyrie和美國隊長,反而讓Brad Stevens有更多空間去訓練新人,透過比賽去成長,加強信心,最重要是學懂相信隊友,做好紀律。這過程與騎士大概相反,一隊是用有限材料去做菜,一隊是有錢任性地一口氣把舊的材料倒掉再來;不過,人不是一碟小菜,要做到一個眼神就明白要求,需要極長時間。看綠軍今場迫使騎士有15次失誤,不斷截斷passing lane還偷波成功,就是訓練而來的默契。

騎士那種唔啱就要換的做法,是極大的壓力,要培養新人或新加入的隊友,這可是大忌;來到這個不容犯錯的階段,除非陷入絕境,例如當年活塞對魔術落後1:3,才迫不得已地派出Tayshaun Prince來凍結T-Mac,最後收到奇效,絕對是意料之外。騎士如第三戰再輸,將會萬劫不復,他們都應該想想,如何用好George HillJordan ClarksonLarry Nance Jr.Cedi Osman,手上的牌已不多,還固執不變,只會死得更快。

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不少本來支持騎士的專家,看完兩戰後就筆鋒一轉,認為綠軍出線在望;賽前,我預測這系列戰會打足七場,騎士會取得最後勝利,打了兩場比賽後,綠軍的好的確出乎我意料之外,但兩軍的差距絕非勇士和火箭,我仍然不覺得騎士已陷絕境。綠軍在季後賽主場未輸過,騎士失掉頭兩場是會失望,但不會絕望,關鍵是下仗能否以一場漂亮的勝仗來還擊。騎士是聯盟最倚賴三分的球隊,當然起手次數不及火箭,但沒有三分,就開啟不了LBJ的進攻模式。這也是Lue堅持讓Kyle Korver在場的原因,當JR70George Hill變成雷霆時的Victor OladipoRodney Hood貌合神離,那還可以靠誰射波?很多人笑Tristan Thompson,但他其實打得不錯,在波士頓大量的擋拆中,他至少有個優勢,就是腳步夠快,換防後面對快速的wing位球員仍跟得上;而他上陣也解放了Kevin Love,令後者不用打5號位,留下氣力去進攻。反而其他隊友就沒有TT的防守專注,有時綠軍做了兩三次單擋後,見到騎士球員已沒有力氣、或者說沒有心去追,讓綠軍輕鬆射入。戰犯如JR Smith,之前還叫做防守不錯,今仗連這個專注力也失去,最後還來球惡意犯規,倒不如將他放落後備,雖然聯盟之後睇報告,分分鐘會將其停賽吧。與火箭的問題一樣,由於組軍理念不同,之前的訓練時間不夠,所以變招空間少,究竟Lue有何部署和奇招,我也非常好奇。

騎士回到主場,在球迷聲援下,只要三分回準,防守自然上力,那此系列勝負還很難說。看到LBJKevin Love賽後記者會還有心情開玩笑,就知身經百戰的經驗至少讓他們沒有失去信心。尤其是第三戰要到下周日才上演,騎士也有更多時間去檢討和休息。NBA有句老話:A playoff series doesn’t start until a home team loses,所以睇完兩場就斷言騎士玩完,還是太早了。

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不夢幻的夢幻西決

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夢幻西決,將於明早九時上演,不少朋友都質疑我一面倒支持勇士,有何理據,認為以火箭今季的走勢,不止有力挫敗勇士,問鼎也非奇事,畢竟這個James Harden + Chris Paul的雙核組合打來虎虎生威,也大幅提昇隊友的實力,今季火箭進攻令人望而生畏,甚至比勇士更有冠軍相。

今季三次對勇士,火箭錄得2勝1負,但再之前的12次,火箭卻是錄得1勝11負,差距極大。內行的朋友會說,因為之前12次對碰,都未有CP3,所以火箭輸波,不足為奇。可是CP3是火箭的優勢,卻同是也是劣勢。我是他的fans,對Point God簡直是崇拜的程度,但剛滿33歲的他,耐戰力很不足。以對爵士的系列賽來看,相對贏得輕鬆(4:1出線),上陣時間還能控制在34.2分鐘,但已比常規賽多了近3分鐘(31.8分鐘)。先不計防守,單是進攻點,Stephen Curry、Quinn Cook和Shaun Livingston已足夠令CP3疲於奔命;以勇士的進攻速度,足以消耗對手大部份力氣,而這也是火箭之前未有面對過的問題。

火箭另一弱點,是Clint Capela無可取代。可是不同Draymond Green,Capela基本上進攻要靠擋拆後的roll in,接應傳球後拆你屋或籃底入波,自己搵食的能力很一般;針對此點,勇士有四大高佬伺候,除了上面提過的D.Green,要快有Kevon Looney、要高有JaVale McGee和Zaza Pachulia,還有好路數的David West。勇士前兩圈分別面對馬刺和塘鵝,對手有LaMarcus Aldridge和Anthony Davis,但內線被打爆的情形不多;就算對塘鵝的第三戰輸波,AD的進攻也非單在籃下,就是因為勇士的防守出色。不要忘記,勇士必要時還可以放上KD對位,就算打死亡五小也不會懼怕。

很多人認為火箭鬥攻可以贏勇士,這點我不相信,如果真的想以雙核為主,加上Eric Gordon和Capela,那餘下一個無論是Ryan Anderson、Trevor Ariza或Gerald Green,都恐怕難以阻擋KD。對,KD仍是勇士的最大優勢,這個高逾7呎的3、4號位,基本上對住全個聯盟都有錯對(mis-match)優勢,火箭的Ariza能否阻擋,我非常懷疑。

比起火箭只得Ariza這個防守專家,Luc Mbah a Moute和PJ Tucker都比較擅於防守內線或背籃打球員;但勇士卻有Klay Thompson、Andrew Iguodala和Jordan Bell三個可防守多於兩個位置的球員,若把KD計算在內,這支球隊的防守真的恐怖,這也是其死亡五小得以威力無窮的原因。若單講進攻,火箭的陣容深度是拍得住勇士,但講到防守,則完全是另一回事。勇士奢侈得能以Iggy、KT及D.Green防守,卻仍有一堆進攻點,火箭雙核卻無可避免要攻守兼顧,這是最大的落差。

勇士正挑戰四年三冠,全隊都幾乎有總冠軍經驗,但在火箭就少之又少,CP3更是西決也是首次出戰。近年CP3末段都有失誤,我認為是體力問題,若加上經驗和耐戰力考慮,可能會成為勇士重點攻擊對像。而Curry其實也未到100%,令這個對碰成為最大變數。

Mike D’Antoni 的快打旋風不斷改良,近季更大大加強了防守,可是距離真正攻守兼顧還差得遠,其進攻模式也與騎士有相似之處,以單打為主,只是炮手更多更穩,空間用得更好;由於Capela的進攻能力不足,所以pick & roll 的威力也以讓雙核進攻為主。可是勇士的無球走位爐火純青,KD 和Curry的擋切近乎無解,打pick & Pop 射程可達27、8呎,難以抵禦。

Steve Kerr帶領的勇士近乎觀照自在般的反璞歸真,鋒芒不露,卻養起不少綠葉,備而不用,令整支球隊近乎零弱點;講戰術調動和變招能力,卡爾教練也勝過迪帥一籌。只要沒有大意失誤或傷兵,勇士可望在五或六場解決火箭,再次打入總決賽。

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如何阻止成為完全體的LBJ?

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寫東西岸前瞻,其實等於要解答兩個問題,第一,是如何解決經驗的差距,第二,是如何守死對方的王牌,這在東岸的決賽,尤其重要。

就算是戰術大師Brad Stevens,也很難告訴你如何阻止LeBron James。縱使有上季對賽的經驗,今年有主場優勢,也有超級新人Tayson Tatum,加上防守悍將Marcus Smart、可能用來對位的Marcus Morris和Jaylen Brown,協防出色的Al Horford,加上必要時可提供六犯的「肉盾」Aron Baynes,要守到LBJ,理應不是難事。

可是正如上一圈所說,目前的LBJ,無論體能和心理狀態都處巔峰,兩球金球,加上較省力的fadeaway,令他在季後賽如Thanos般難以擊敗。在季後賽,LBJ上陣時間大幅提高至41.4分鐘,得分達到34.3分,有9次助攻和9.4個籃板,在進攻端上已接近季後賽史上最強;最恐怖是整體命中率達到55.3%,幾乎沒有人類能單對單阻止,除了三分偏低(由常規賽的36.7%跌到28.8%),弱點全無。可是從溜馬的對賽所見,要守LBJ,還是有希望的。

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我和朋友談到LBJ領軍贏速龍的比賽,都想起了龍珠,是斯路起初不夠打,之後吸收了17和18號,變成完全體後功力大增;17和18號是誰?當然是速龍孖寶,至於塞爾特人、火箭或勇士有沒有悟空和悟飯?那真的要睇過先知。

溜馬如何防守LBJ?第一,車輪戰,Bojan Bogdanovic、Victor Oladipo、Lance Stephenson為主軸,然後如Myles Turner和Domantas Sabonis等隨時夾擊,如到單擋選擇收後,減少LBJ入楔空間,從而阻止他藉吸引包夾的外傳,這與對付火箭的James Harden相似。雖然就個人表現來看,LBJ面對溜馬和速龍的表現差不了多少,首圈得分甚至多出0.4分(34.4),籃板多出1.7(10),但關鍵是助攻數字,對溜馬時只有7.7次,對速龍卻去到11.3次;從戰績來看也清楚易見,打足七場和直落四場,是天國與地獄的分別。

溜馬花極大氣力去防守LBJ,主要要因不是要讓LBJ得零分,這根本不可能,而是要讓LBJ打得辛苦。自從Kyrie出走後,騎士沒有個明顯的第二得分點,沒有一個單打能力超強的球員幫忙,令LBJ的進攻更加重要;沒有他仍為第一點發動,其他球員就很難搵食。在騎士落敗的三場,溜馬令LBJ的命中率跌至46%以下,起手分別是7次、10次及7次,溜馬賭的就是其他支援球員不足以讓騎士贏波,事實也證明如此。可是速龍除了第一戰外,之後都讓LBJ打得很輕鬆,第二及第四戰命中率更加高達63%以上,速龍的OG Aunoby守不住,協防也沒有部署,結果是不斷被動的協防,整個防守體系打散,令騎士贏得輕鬆。尤其是想鬥攻追分時,改打一大四細,更加連Kevin Love也「生晒」,才是最慘的事。

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33歲的LBJ是否不會累?當然不是。從打法來看,從減少了那些搶眼的追block來看,從防守時間中出現的走甩對手來看,全部都見到LBJ不足以維持40分鐘以上的高強度打法,所以在某些時候要回氣,而這正正是塞爾特人最強的地方。

今日ESPN做了個統計,LBJ季後賽生涯合共出戰了9,582分鐘,而整支塞爾特人,也只是8,015分鐘,這個差距極為巨大,也令LBJ在關鍵時刻的處理會更好,正如綠軍上圈擊敗76人,就是贏這些末段的部署。可預計如比賽一分上落,LBJ和騎士一定處理得更好,這是Brad Stevens所補救不了的;相反來說,全隊年紀最大都只是31歲的綠軍,可以用跑不完的力氣來「累」死LBJ。除了「大帝」,JR Smith的耐力不算突出,Kyle Korver已經37歲,在2號位上,可能要更加倚賴一班新人。若果令LBJ付出太多體力,在第四節有疲態,那勝負還是難料。畢竟綠軍今季在主場還未嘗一敗,這也是一大優勢。

從牌面和實力來看,綠軍都處下風,而在教練方面,Brad Stevens卻勝過Tyronn Lue甚多;季後賽需要不斷用奇招取勝,例如Scary Terry就是一例;騎士疲弱的內線防守,會否給予BS機會,用上一直秘而不用的Greg Monroe進攻?這都是很有趣的想法。但最重要的還是防守,要贏騎士,就是要用氣力來彌補經驗的不足。我想起1997-98球季,塞爾特人在「新帥」Rick Patino帶領下,驚世地擊敗力求二次三連霸的公牛,靠的不止是初生之犢不畏虎,而是由開波第一分鐘起,不斷的全場壓迫。結果該仗Michael Jordan雖有30分,但命中率僅為30.4%,全隊公牛是41.8%,最後亦以85:92落敗,爆出了大冷門。Rick Patino在NBA發展不理想,但這場絕對是其代表作,也帶出以弱勝強的其中一個方法。

今季,當LBJ在場上,其正負值是+4.4;相反當他坐下,就大跌至-14;故此綠軍不止是防守,而是要向LBj進攻,那重任就可能在雙J:Jaylen Brown和Jayson Tatum身上,人始終不是機器,今季LBJ的上陣時間和耗力,比之前任何一季都多,針對這一點去想,綠軍的勝利並非絕望。另一個關鍵,會是Al Horford如何制止Kevin Love,預計今個系列,K.Love會多拉出外圍,讓LBJ針對綠軍防守的鋒線經驗不足,多取easy basket。而Al Horford在籃下能夠不斷取分的話,那騎士的防守就會大亂。這會是LBJ vs Celtics以外,最關鍵的一個對戰組合。

今個系列的關鍵是第一戰,如果綠軍順利在主場取勝,那可望至少打到六場;如不敗的主場有閃失,那LBJ將可坐山觀虎鬥,提早在總決賽等勇士和火箭的勝方。沒有了Kyrie和Gordon Hayward,絕不影響此系列的可觀,比起勇士穩贏火箭,我覺得騎士和塞爾特人的戰況會更接近。我預測騎士苦戰下以4:3出線,最重要是綠軍不可有半點「驚LBJ」的心態,所以nba.com特別提到M.Morris,他那種大無畏精神,可能是對付LBJ的武器。至於西岸,勇士勝望壓一,詳盡分析,稍後再寫。

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Go get your first ring, bro!

 

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曾幾何時,提起Chris Paul,後面總有句注腳,就是既生瑜,何生亮。因為那時候,CP3一直與爵士的Deron Williams爭逐聯盟最強控衛的寶座,兩位2006年新人各擅勝場,有段時間,D-Will是領先的一位,其爆發力和身型更勝一籌,在爵士的體系也如魚得水,加入聯盟第二季,就已經領軍打入西岸決賽,當時所有人都相信,未來十年都會見到他倆的身影,就看誰會先贏得總冠軍。

想不到十一年過去,CP3的對手仍是爵士,卻早已人面全非。CP3經過兩次轉會,然後在火箭找到可靠拍檔,以雙核之一啟動進攻模式,終摸到西決地板。至於D-Will,經過上季在克利夫蘭騎士總決賽之敗後,對籃球熱情已殆盡,在去年11月的訪問中,他就表示,連睇火箭對勇士的比賽,都嫌賽前的頒獎禮太亢長,結果轉台後,不知不覺就瞓着了。當時僅33歲的他有一句令我印象深刻。

“I’m disconnected from basketball life right now."

理財有道,生活也多姿多采,沒有籃球,對D-Will也不是世界末日。對爵士球迷來說,更恨不得他快快消失,因為這個「教練殺手」,正正是老帥Jerry Sloan在2011年黯然離去的原因。回想在該屆選秀,Jerry Sloan決定以探花之位來選上D-Will,就是認為其身型及技巧更勝CP3,本想藉愛徒領軍再上高峰,結果卻是被迫離去效力了26年的球會,去到2016年,史帥證實患上腦退化症,所以前陣子在鏡頭見到他,有點痴呆,再無昔日神采,令人心傷,也叫人更難原諒D-Will。

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天才籃球員的路不易走,天才控衛尤甚,因為好的控衛,在腦海都有藍圖,何時執行甚麼戰術,都有自己主意,所以每每與教練有磨擦;當年D-Will就是不滿史帥的指揮,認為自己有能力掌控球隊,從心所欲地打,終致不歡而散。這些例子在聯盟不少,例如塘鵝的Rajon Rondo,也是出名臭馬,若非Alvin Gentry的無為而治,其他隊友又對服他,能否打到這個水準也是問題。

相比D-Will,CP3等了足足13年才首次打入岸區決賽,根據Elias Sports Bureau,打了86場季後賽的他,是聯盟史上未有打過岸區決賽而經驗最多的球員;而9次入選明星賽卻又未試過摸到岸決地板,與Dominique Wilkins一樣,史上最多。幸好在33歲的生日後幾天,沒有夜長夢多,CP3以完美的41分及10次助攻,加上0失誤下,帶領火箭闖入西岸決賽。

「誰會為(西決)而戰鬥?你明我說甚麼嗎?還未夠,還未夠,我們還要多贏八場;我不知應該有甚麼感受,只是感到還有很多工作要做。」CP3賽後沒有笑,直到James Harden和他接受完訪問後,兩人一輪擊掌,始有笑容。如釋重負後,旋即又背上更大包袱,面前是聯盟最好的球隊,縱是Point God,也難以笑出來。

在總冠軍就等如勝利的今天,衡量成就的標準變得太簡單,也少了很多樂趣。我是CP3的球迷,就是因為2008年那一季,他帶領黃蜂與馬刺打足七場,力戰而敗。我記得CP3當時簡直是我的噩夢,只要一個簡單的單擋,形成錯對,如果防守縮後,就會見到他運球插入禁區,輕鬆射入中距離;若果Tim Duncan迎上防守,那他加速向前,然後向上一拋,「拳王」Tyson Chandler就會跳上半空來記「拆你屋」。就算2015年,被CP3單腳在TD面前射入,打足七場出局,我也沒有討厭他,反而更為佩服。可惜生涯中段開始不斷為傷患所困,總是在關鍵時刻受傷;贏完馬刺後,結果領先火箭3:1而出局,令不少CP3迷心碎,非常失望。

奮戰而敗,絕不可恥,當年的CP3就是其中一人。而當年愛上馬刺,也是因為94年球季,見到David Robinson被Hakeem Olajuwon戲耍,才慢慢留意起這支球隊,再成為球迷;自公牛的MJ退休後,支持至今。數數手指,生涯喜愛的球星,也不是每位都贏過冠軍,例如Reggie Miller、Allen Iverson、Chris Webber,以至CP3,後兩位甚至連總決賽都未打過,但有時成就高低,不能單以總冠軍判斷吧。

今日兩場西岸四強戰,同樣精采,爵士的Donovan Mitchell幾乎是單人匹馬對抗火箭,不止是超級新人,甚至稱為超級球星也不為過,看他在第三節怒轟22分的表現,不止遇神殺神的決心,而是新人罕見的無比信心。如果不是爵士在第四節初段就被打亂,令DM剛坐下又要出場,最後受傷要坐下治療,勝負還是難料。看到DM簡單治理後就從更衣室匆匆趕回球場,脫下了球鞋仍要回來為隊友打氣,着實令人動容。賽後他與CP3兩人惺惺相惜,一個第四節20分,生涯新高41分,一個單節22分,兩人各不相讓,盡情開火,叫我想起無數次季後賽見球星各出絕招才分出高下的畫面,稱今場為沒有輸家的比賽,絕不為過。

正如我們比賽落敗後,總會祝擊敗自己的球隊能贏得冠軍,DM賽後也有為CP3送上祝福,Go get your first ring, bro.那情景真的是男人熱血,型到不得了的兄弟情。

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火箭以4:1闖西岸決賽,勇士也是一樣,戰況方面,塘鵝也一如爵士,盡力鬥到最後一刻。第四節初段還落後逾20分,最後一度追到只差7分,在Stephen Curry只得85%,KD也被守死下,Draymond Green挺身而出,在末段射入fadeaway,將比分再次帶到9分,塘鵝才回天乏術。爵士少了Ricky Rubio和Dante Exum,塘鵝更慘,因為DeMarcus Cousins在常規賽尾重創,讓苦心籌劃的最全面雙塔陣瓦解;當最後Anthony Davis力氣放盡,Nikola Mirotic也只能在外圍游走(因為勇士內線的防守太勁了),更令人懷念起「表弟」來。雖然四強止步,但爵士也好,塘鵝也好,連同東岸的76人和塞爾特人,四隊都有極大可能繼續成長,兩三季後如打入總決賽,絕不是妙想天開。正如LBJ在昨日賽後記者會所說,這班新人的確是自2003年後最好的一批,CP3和D-Will未完的瑜亮決,幾季後必定重現。Ricky Rubio賽後在twitter如此一句,我大表認同。

“It’s not over, this is just the beginning. Just wait and see.”

雙核vs四巨頭,CP3 + James Harden vs Splash Borthers、KD和Draymond Green,常規賽的火箭兩勝一負,不能作準,以三年前的勇士贏4:1,也是一樣,今個系列賽,關鍵未必是上面提過的主力,而是其他的「配角」;而最重要的一位,應該是火箭的Clint Capela,如果他能發揮出110%,守住籃底,並在進攻時令Draymond Green陷入犯規問題,那火箭才有勝機;當然了,料會由Trevor Ariza主守KD,能否減低其威力,也是關鍵之一。以整體陣容和教練功力來看,勇士仍勝火箭一籌,甚至可以說,目前尚未有球隊能迫使勇士出九成實力,每次都是經充分計算,收放自如。低調沉實的Klay Thompson,和今輪少用的David West,勢成對抗火箭的武器。大衛西和Kevin Looney,加上McGee和Zaza,四個巨漢足以讓Capela寸步難移,若此子一除,火箭難再有反抗之力,這也是我看好勇士的原因。

其實我也真的希望自己預測不準,因為我與DM一樣,很想看到CP3贏得總冠軍指環啊!

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由Trash-talk到21次助攻 拜見Playoff Rondo

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曾經和一位評述員談起籃球改革,當時他打趣地說,籃球可以像體操一樣加入技巧分,因為同是將球放入籃框,有是簡單大力入樽,有的卻是在空中二段騰空,避過三個人才能取分,理應有高下之分。

這當然是說笑。因為籃球一場比分過百,數十入球,那有時間逐一點評,但這也帶出道理,就是有時單看比分和數據,難以睇清球賽和球員。若果射籃有高低,那助攻也應該要有。今日塘鵝對勇士的比賽,塘鵝出乎意料地大勝119:100,功臣肯定是Rajon Rondo,繼2011還是效力塞爾特人後,再次交出20+的助攻,全場是雙雙的21助攻和10籃板,雖然只得4分,但失誤同樣只得4次,他的+23效率讓勇士難以匹敵,雖然分差不算是今季最大,但就比賽而言,塘鵝是徹底地KO了衛冕之師。

作為聯盟如恐龍般罕有的純控衛,Rondo的威力是不用取分也可以領軍贏波,而看他的傳球,就會明白我為何說助攻也有高低之分。在助攻的定義比以前更廣泛下,接波球員做完一輪假動作再射入,也會計數,所以有時助攻的數目,的確有「溝水」之嫌;可是Rondo今場的傳球,絕大部份都是真「助攻」,意即隊友走空,籃球第一時間送到,然後就是輕鬆的起手機會。教年輕球員打球時,我們常說傳球的線路要小心,因為對方要是懂得防守,一定會站在你和隊友之間,阻斷傳球路線,那作為控衛,要如何突破?每個不同的PG會有不同的方法,例如Chris Paul,他喜歡用出色的運球技術深入敵陣,吸引對手後再傳給走空了的隊友;至於Stephen Curry,出色的射術令對手不得不緊貼,結果拉開了防守,自然有機可乘,當然其左右手都能交波也是一絕。老一點的控衛,Jason Kidd的方法是比你更快,在後場已經快傳,趁防守者未對位前已交上去,於是隊友在進攻時間未夠10秒已起手或上籃入樽。John Stockton,集各家之大成,加上與Karl Malone爐火純清的Pick & Roll,對手怎企位也好,只要經單擋後有一絲空隙,就見到他一記地板傳球,然後馬龍左手放在耳邊,大力入樽,這時史托頓早已回到後場,準備防守了。



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很多人對傳球掉而輕心,我有時在球場發火,不是隊友打得好與不好,而是「求其」!對方入完波,開波的高佬求其地交球無力的地波,浪費了early offense的機會,為何不可以傳到手?交彈地波,很少會再留意那三分之二的距離,沒有控制力度,結果接波的不是要彎腰像做瑜伽,就是籃球彈得像汽球般高,結果接波後手忙腳亂,還怎能順勢轉身或起手。傳球本就是門藝術,例如彈地波加入回旋,球會更易彈高停在適當位置;胸前傳球如何雙手發力,成一直線;棒球式長傳不是一味亂交,帶點曲墜才能恰到好處。上面提過,當防守者阻擋了你的傳球路徑,那單手傳球就大派用場。向側踏出一步,然後左或右手來記彈地傳球,自然就能劏開防線,至於如何苦練非慣用手,除了手夠大,持球穩,練習和多睇片,判斷與對手的空間,也很重要。

今場勇士用盡方法,主要有Draymond Green IggyKlay Thompson來防守,全部都比Rondo高上半截,但多得Rondo不擅射,令勇士的防守球員下意識退後了半步,結果反而讓Rondo從容組織攻勢,更犀利是在勇士不包夾下,慢慢插到罰球線位置,然後待兩位高佬Anthony DavisNikola Mirotic走後門出來,即時一記彈地傳到,接應的就可輕鬆入波。朗度這21記助攻中,簡直是一次人肉youtube highlight,將上面提過的各種傳球逐一表演給球迷看,左右單手彈地傳球、與AD P & R後的傳球,甚至乘勇士發夢,底線直接交給切入的AD入波,能夠在KD首節就入11分、KT第二節發神經入20分下,塘鵝仍能穩穩領先62:56,就是因為Rondo的威力。下半場倒戈的Ian Clark交出14分,AD8成命中率有22分,甚至越發拋離勇士,都是因為Rondo繼續成為火車頭,令勇士毫無辦法。今場塘鵝的命中率達五成,三分也有45.2%AD誇張的33+18籃板,實在要多謝「軟豆」發威。



回想7年前同樣在季後賽交出20次助攻的Rondo,走到今日,似是行了一條曲折迂迴的長路,從來沒有人懷疑他的天賦,無論頭腦或技術都是頂級,可惜孤僻又高傲,注定極難合作,而與其說他的射術不行,不如說他覺得助攻給隊友取分更有效率,從而選擇簡單的方法。歷經包括右膝十字韌帶斷裂的多次傷患,歷經小馬、帝王及公牛的未竟全功,老練的Rondo不再是綠軍時那個速度奇快的小子,太多人已忘記了他曾贏過總冠軍、三做助攻王、試過明星賽正選,連綠軍三位名人堂球員也聽他指揮。

“I still love the game,” the 32-year-old Rondo said. “I don’t get fueled by people counting me out. I’ve been counted out my whole life, since the day I was drafted. I laugh at the critics. You can’t measure a person’s heart or the determination and work I put into this game.”

32歲的朗度,轉打「老鬼波」後更恐怖,不止以通透傳球幫助隊友,用經驗控制球賽節奏,或者是預判對手進攻路線的陷阱式防守,而是球場上的mind game,由一開波的爭拗,到勝負已分,還要故意出腳挑釁Draymond Green,肯定不是巧合。師承KG,心理戰和Trash-talk一定有番咁上下,尤其是季後賽,有時分野不止是實力,而是心理上的強悍和不服輸。早前Paul Pierce等在《Kick Start》已討論過這點。

“I try to do a lot of the talking for myself on the court and for those guys. I played with a lot of people. I went to KG University and Paul Pierce University, so trash-talking is kind of my DNA. Rajon Rondo.

我不喜歡在場上慶祝,除非比賽已完,那又是另一回事,否則過早擊掌大叫歡呼,只會激起對手鬥志,也難免鬆懈;當我馬後炮也好,今仗一開波就見到勇士屢射不入,之後打了近四分鐘,Curry才為勇士射入第二球──被Jrue Holiday拉住也上籃得手,之後罰球也中,and 1全取三分,可是博得犯規後,那演肌肉式shake shake舞,又令我想起那支輕敵的勇士。以實力計,勇士肯定是聯盟第一,其他29隊連接近也做不到,但在心態或意志上,就未必有如此大的差距;Rondo早段在Draymond Green防守下,「故意」出口撩㷫對手,相信不會是報Game 2之仇,反而是計謀之一。D.Green今場差一個助攻就「三雙」(11分、9助攻和12籃板),可是更搶眼是7次失誤和-25的數據。Mind game,朗度不止是助攻大師,心理戰也同樣出色。

勇士和火箭目前同樣領先2:1,而我相信,最後兩隊也能在西岸決賽碰頭,原因是與對手的火力有高下,例如塘鵝今仗贏波,五位正選的平均上陣時間達36.8分鐘,當任何一位坐低(E’Twaun Moore算是較易頂替),頂上的替補會差很遠,在季後賽的系列戰中,變招機會太少,去到第四、五場就會見底。除非ADRondoMirotic三人也一直打到40分鐘以上並維持高水準,否則對住兵多將廣的勇士肯定蝕底。正如上仗賽後所說,Curry手感未盡復,Quinn CookJordan Bell也未用,Steve Kerr的牌還有很多。至於火箭,也是同樣道理,爵士主場輸92:113,與其說主隊打得差,不如說火箭點射都入,明明守好了James HardenCP3,卻硬是被Eric Gordon救回來。

賽後,Draymond Green還是對Rondo的挑釁念念不忘,一直抗議,這也是塘鵝上下最希望發生的事,當勇士的兩大司令塔:不是KD,而是Curry和Green,一個未復最佳狀態,一個心浮氣躁,那本來緊閉的晉級之門,自會開啟一絲空隙。勇士上下或者要重溫一下2016年球季的總決賽,尤其是D.Green,想想沉不住氣的後果,否則再輸一場,勝負就難以預料。用實力來說話吧,那比嘴巴上任何一句都要厲害。

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NBA復仇者聯盟

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(警告:內含《復仇者聯盟:無限之戰》劇透)

趁住一天假期,過得非常充實,打波、睇波、睇戲,雖然遲了一點,也終於有時間欣賞《Avengers:Infinity War》。散場之後,在人來人往的街頭有點茫然,既佩服Marvel和導演可以將商業片計算得如此準確,用十年時間讓無數主角變得立體,然後彈指之間,灰飛煙滅。未入戲院之前,幸好身邊的朋友都緊守#ThanosDemandsYourSilence,讓我得以無知之身入場,但看完之後,老毛病又來了,就是身邊一切都放入籃球之中,忍不住立即來一篇《復仇者版:籃球大長篇》。

在籃球世界,當然沒有所謂正邪,不會如電影中黑白分明,一班地球英雄聯手對抗魁隆(Thanos),以免落得半數人口隨機滅亡的下場。若單純以實力去計,能夠齊集六顆寶石的球隊,當非勇士莫屬。今日面對塘鵝,絕不易打,對手有部署,有決心,戰至最後一刻,才光榮落敗,未來兩場作客到新奧爾良,勇士未必穩勝,要是打成2:2平手,那勝負還是有得諗。戲中的六顆寶石各有來頭,作用不用,勇士的陣容亦如此,今仗既見到Dragmond Green繼續大爆發,與Iggy一齊撐起了球隊的防守脊骨;而有Stephen Curry復出下,那些救命三分就如同Time Stone時間倒流般的威力,尤其是第三節,正常來講,塘鵝打出這水平非領先不可,攻守俱高效率,在Anthony Davis和Rajon Rondo聯手下,整隊的命中率是48%,三分達75%,而且籃板和助攻的數字都領先勇士,可是Curry這節就是有能耐一人撲熄塘鵝火焰,個人獨取13分之餘,最恐怖是那遠射和入楔間的節奏,不斷博得罰球,而且三次來自不同的對手:AD、Rondo和Jrue Holiday,三人防守都非差勁,但總是捉不住Curry的節奏,結果是塘鵝整節努力白費,就是因為Curry寶石級的表現。

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我們看得出,久未比賽的咖哩仔狀態未復,很多誤傳,上籃的時機也平平,可是聯盟就只有他和James Harden能夠既取能輕鬆入30、40分,又幫到隊友進攻,他的作用讓隊友可以平衡各個範疇,如Klay Thompson多做防守,KD能夠在攻守之間輪住兼顧,最重要是面對塘鵝雙塔,Curry在第三節帶領一個兩細三大的陣容,正面對抗,結果一段11:2攻勢,讓部署精密的塘鵝徒歎奈何。一邊看比賽,我一面想起劇中Star-Lord和Doctor Strange等,聯同Ironman和Spider-man,幾乎就成功搶得無限手套,豈料最後還是功虧一簣,今仗塘鵝之敗,大概如此。Thanos的威力非一人可比,若要勉強來比喻,應該是這支勇士隊,那種團隊和星將間的配合,實在強得難以令人相信,加上Steve Kerr靈活變陣,又用了一季去練兵和培養主力,雖不至於如Doctor Strange所說,只得十多億萬分之一的機會去消滅Thanos般渺茫,但沒有萬全準備,頂級實力,恐怕還是難攖其鋒。

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在Marvel的一系列英雄片中,我沒有看足18部,對當中的劇情也不算倒背如流,可是也知道復仇者4將在下年上演,屆時一眾超級英雄會否扭轉時空,改變命運,玩一玩用到爛的穿越劇情,誰也說不定。但對加拿大的球迷來說,對速龍的fans來說,若要選一個人來代表Thanos,那一定是LeBron James。連同加時,LBJ今仗足足打了47分鐘,也再次交出三雙:26分、13助攻和11籃板,雖然三分失準,但他牽一髮動速龍全身,不斷以自身吸引力來破壞速龍的防守,讓隊友輕鬆入波。上次講過,騎士的陣容不差,或者就如復仇者中各個主角,去到最後,我們還是看到在紐約大戰後的熟悉面孔「虎口餘生」;今仗的功臣,肯定是JR Smith,看他信心十足地接應LBJ,打回最輕鬆的籃球,與另一兄弟Tristian Thompson一齊發威;後者今仗改打後備,一樣有雙雙,14分和12籃板當中,驚人地有9個進攻籃板,甚至比Jonas Valanciunas還多一個。雖然進攻技巧有限,但他真的是夾到LBJ,這或者是Tyronn Lue死也不用Larry Nance Jr的原因,畢竟一個系列賽,是考大家的變招能力,不用一場波就拿出所有絕招。

身邊很多加拿大朋友,之前信誓旦旦地保證,這支速龍已不再是Barney,而在王牌球員DeMar DeRozan的領導下,的確是有根本的改變;DeRozan本身加強了遠射,傳波也有進步,變得更加全面,而內線也刻意加強,明顯是有備而來。但比起塘鵝對勇士,速龍面對騎士,就似沒有了雷神之槌的Thor,完全難以匹敵。老友阿勤說,其實只是加時輸一分,實在不算太差;我則簡單回了一句,「It’s not about the match, it’s about mentality.」有時輸波,比贏波更能振奮士氣,因為知道了大家的差距,有種輸少少的不忿,成了下仗獲勝的動力!可是速龍今仗剛好相反,在領先時患得患失,在關鍵時刻錯失良機,DeRozan最後的歐洲步或者切入外傳,其實比不上來一記挑戰防守的大力入樽,由始至終,我沒有在速龍球員眼中,看到他們有種一往直前的勇氣,或者場邊的Drake都比他們更加想贏。兩球十里內空無一人的三分皆失,我不怪Fred VanVleet,因為打了一季好波,不應因一場之失而苛責,而且也只有他有正面挑戰LBJ的勇氣;要怪的,是教練和球隊的兩位大佬。

Kyle Lowry看數據不差,但控球太久,拖慢節奏,DeRozan也欠了那種勇猛無比的決心,有時比賽的分野,不是入幾多球遠射或者中距離,而是一次正面挑戰LBJ。大家還記得Bismack Biyombo嗎?當年他在速龍陣中,每球都敢於正面挑戰LBJ,也將那種勇氣帶給全隊,在2016年的東岸決賽,雖然速龍仍是以4:2落敗,但至少中間的兩場主場戰,是大無畏地連贏兩場,令所有球迷大跌眼鏡。比起今日這隊,整體的實力不如,但講在場上的硬淨和勇猛,我反而懷念兩季前的速龍。教練當然也要鬧,當騎士在第二節堅持較小的陣容,藉LBJ入楔來製造外投機會,TT不斷衝搶籃板,速龍的Dwane Casey教練有沒有想過收起Jonas Valanciunas,用Serge Ibaka來打一大四細?結果處於被動下,信心慢慢消失;加上末段兩次最後一擊射失,是Star-Lord開槍變成泡泡般的慘痛,終錄得心碎的敗北。其實速龍已算好彩,在最後的0.6秒,防守因溝通不足而讓LBJ無人防守,要是他那球fadeaway射入,速龍會更難翻身。

 

來到岸區四強,應無庸手,有時球賽高低,在一念之間,「行得上台就唔好怯,怯,你就輸成世!」對手多強,總不會是噠一下手指,就令你消失的魔星,最重要還是在萬全準備下出戰,而且要有不甘認輸的勇氣和決心。今日東西岸的兩場比賽中,同是輸家的速龍和塘鵝,至少後者就打出fans想看的比賽,不若速龍般令人失望,明明捉到鹿,最後還是脫不到角,最後一節命中率居然只得兩成,浪費了中鋒JV的大雙雙21分和21個籃板。實力不如人而落敗絕不可恥,應贏而輸才最令人洩氣。

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“If you love it, keep going."

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假如Charles Barkley真的是傳說中的烏鴉口,那我希望他賽後在《Inside the NBA》中的說話永不會成真。經過失望的季後賽後,Manu Ginobili和Tony Parker顯得那麼無力,也難怪巴克利認為,只要下季Kawhi Leonard復出,有足夠核心撐起球隊,那讓年輕人配合會更好;所以他直言不值得兩位未來必入名人堂的老將,要再艱辛支撐,倒不如趁此機會退下。

每個人對老的定義都不同,身體不一樣,心態也不一樣。所以當Vince Carter和Dirk Nowitzki仍舊奮戰,證明了有時老只是一個虛無的象徵。但對馬刺來說,老,的確是一大問題,尤其是Kawhi不在,LA獨力難支,很多時的第二得分點都要靠Manu,縱使這班阿根廷妖刀仍然維持極高水準,但明眼人都看得出,其他兩老,Pau Gasol和Tony Parker都再跟不上腳步。在以1:4不敵勇士的西岸季後賽首圈,兩老幾乎是防守失位的代名詞。TP平均上陣13分鐘,有7.3分和1.3次助攻;至於Pau上陣是18.3分鐘,也是同樣得分,再加4.5個籃板和2.8次助攻,看起來仍算不俗。

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可是最大問題是當今籃球太講速率,不斷跑位和傳球,整體花費的氣力比前十年多上數倍,簡單一點的陣地戰,由中鋒被包夾而來的外傳,再也行不通,除非你隊上的中鋒是Joel Embiid,或者是Anthony Davis,只是站在場上都會吸引對手目光,又或者有個突破能力上佳的球員,衝破第一重防線後令對手不得不調整,否則有幾準都起不了手。馬刺對勇士就是很好的例子,就算強如LA,勇士也是堅持以單防為主,加上夾擊速度飛快,根本不影響外線防守,結果馬刺今仗的三分波再次回到熟悉的低水準:起手30球只入7球,命中率是23.3%,如非勇士今日手感同樣不佳,那比賽可能在第三節已經放入雪櫃。

相比上季碰頭,馬刺在首戰迫得勇士無處容身,今次全無還擊之力,關鍵當然是Kawhi的缺陣,到之後普帥也因喪妻而缺陣,更難有回天之術。比起兩老是否退休,馬刺當務之急當然是弄清Kawhi和他的團隊有何想法。一直傳得沸沸騰騰是Kawhi已想離隊,而一直想組成超級球隊的湖人,幾乎和每個球星都拉上關係,所以對來自自洛城的Kawhi有興趣不足為奇。而據Mark Heisler的報導,Gregg Popovich萬分不願將頭號球星送到湖人,除非有極好的offer,畢竟兩隊是西岸傳統宿敵,資敵從來是大忌,所以普帥這樣想也不難理解。

不少朋友都有問我,究竟Kawhi何去何從,目前掌握的資料,相信大家都差不多。對26歲的Kawhi來說,無論去到那支球隊,都肯定會獲得頂薪合約,那考慮的原因,會是球隊的前途多於一切。就算是Tim Duncan,在2000年也幾乎加盟奧蘭多魔術,就是因為Grant Hill + Tracy McGrady的兩人組極其吸引,若湖人搶下PG,再加隊中原有班底和選秀,那吸引力肯定比馬刺大。我沒有水晶球,也難以預測,就如所有球迷一樣,只能希望Kawhi留下來,就算轉會,不要轉去勇士就好。其實我最害怕是普帥也意興闌珊,不再執教,之後兩老一起退休,那時的馬刺就如沒有了雲格的阿仙奴,世界再不一樣。

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從薪金結構來看,Kawhi的合約尚有兩季,最快也要19/20球季才可跳出合約(球員選項),而LA則去到20/21球季,換言之這兩大核心肯定留下來,球隊第三高人工是Pau Gasol,這個所有刺迷都認為是敗筆的肥約,還有兩季3,200萬。之後是Patty Mills,也是到20/21球季,其他球員,基本上都可以任換。馬刺當然有空間再簽人,從目前來看,在外線找個可靠射手是當務之急,雖然Danny Green是以友情價續約,而以馬刺作風,也會繼續留下他,但防守以外,他的火力真的難以支持球隊。Davis BertansBryn Forbes等也要時間培養,留與不留影響不大。目前馬刺最大的問題是舵子普帥不在,難有方向,一切都要待他平服心情再算。作為馬刺球迷,這時候不妨欣賞一下其他球隊,放鬆心情,做個勝利球迷,那也不錯。

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賽後,是識英雄重英雄的一幕,看到一對2003年一起奪冠的戰友,Steve Kerr笑住力勸Manu再打下去,想來他也不信,這把仍然鋒利的妖刀,甘心就此退下。「假如你真的愛籃球,那就再打下去吧!」由日常到訓練,到比賽的演出,都知道Manu有多熱愛籃球,由有頭髮到無頭髮,由瀟灑入樽到歐洲步上籃,妖刀一樣鋒利;比較Dwyane WadeTony Parker,甚至是DirkVCManu絕對是最有能力再戰一季的球員。可是,如果連TP也真的退休,那兩個拍檔都已不在,可會感到寂寞?這是我擔心Manu退下去的唯一理由。

“I’ve been contemplating retirement forever. Nothing has changed. I just don’t know. I’ll let a month, two months go by and then I’ll see how I feel. I’m not the type of guy that makes decisions on the fly, when you’re upset, hurt or whatever. I usually let it sink in and see how it feels."

今日,正好是馬刺傳奇Tim Duncan的生日,本是大喜日子,想不到也來到銀黑兵團的轉捩點,雖然Manu未有任何決定,但我絕對希望Manu留下來,TP也再戰一季,好好訓練DeJounte Murray,只要Kawhi復出,盡力尋求交易Pau(🙈🙈),然後補強一下,絕對有力再與列強戰鬥。“I hope you keep playing. I really do. If you love it, keep going."

Vamos Manu,我相信你對籃球的熱愛,對馬刺的熱愛,最重要是不甘於以失敗離場的求勝之火,一定會如上季一樣,再次回來。我們都在等你,Manu,我們經歷了四次總冠軍,也當然要一起走過失敗的低谷,好好休息一下,10月,再見!

英雄來去,傳奇永存,Manu的一章,還未是時候落幕。

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由溜馬贏騎士 看防守與傳球

 

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在上半季,經常看到騎士在大幅領先下被反先,最後輸波,當時普遍都認為對LeBron James的支援不足,打得太辛苦下後勁不繼,才會落敗。經過球會高層果斷地砍掉重練,換來湖人的孖寶Larry Nance Jr、Jordan Clarkson,以及Rodney Hood和George Hill,整支球隊的「精神面貌」已大不相同。

賽前預測騎士可順利過關,因為溜馬守強攻弱,未必能把握騎士防守差勁的弱點,想不到這幾場打來,溜馬幾乎就守死了整支騎士LBJ以外的球員,當令這支東岸隊隊三戰平均得90分,那贏波就不是太大難題,畢竟籃球只要比對手得更多分便可。由命中率來看,騎士首戰是38.5%,第二戰則是50.7%,也讓占士拿下46分;幸好溜馬回到主場回復水準,讓騎士的命中率跌至44.2%,才能順利後上反勝。

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今仗有很多細節值得分析,尤其是防守上的安排。今場的關鍵當然是第三節,在半場落後17分的溜馬,在此節的比分是23:12,我認為教練Tyronn Lue責任最大。

可能因為上半場手感好,命中率達53.8%,所以全隊都毫無耐性,此節在三分線外起手10次,只入1球,結果拖低命中率到26.3%;雖然JR Smith是今仗的戰犯,但他今日積極防守,回防也快,是全隊最有活力的一個,可是不足以幫到球隊太多,起碼叫做不讓溜馬快攻取分。

而最大問題是大家防守的戰術演練和預判。無論是簡單的牛角位雙擋,或早中路殺入分向兩側,溜馬明顯在Nate McMillan的訓練下,做好防守的部署,基本上不讓騎士球員有輕鬆起手的機會,因為他們見單擋很少under the screen,而是快速繞前防守,與騎士剛好相反。有些朋友會見到騎士已盡力撲出,以為防守已很好,但在沒有預判下,差了那零點幾秒,已是天大分別。



由MJ到Kobe到LBJ,每一個對手都明白,要守死這種天王巨星有多困難,各隊有不同辦法,例如乾脆去守他的隊友,或者以接近雙人聯防的陷阱夾擊;今仗溜馬以Bojan Bogdanovic為主,Lance Stephenson為輔,加上Victor Oladipo及Domantas Sabonis間中幫手,輪流防守LBJ;防守贏比賽,今仗射入30分的Bojan已經不得了,但防守時那個馬步才真心勁,單人匹馬守了近30分鐘,每一次防守都用盡方法,有前有後,也不時壓到最低,去到LBJ腰間去阻止對手;就算礙於本身速度及爆發力跟不上,也大大限制了占士的威力,甚至令尾段的占士根本冇氣回防!46分和28分的差別極大,尤其是溜馬限制了比賽在百分之下。老實講,如非球證在第四節五分多鐘時,兩次爭議判決,當時領先7分的溜馬,會贏得更輕鬆。

成也占士,敗也占士。有些球迷認為騎士落敗,戰犯是George Hill,因為這位控衛全場只能交出1次助攻,有13分也未盡責任。但由比賽所見,LBJ控球佔了七成時間,令球隊的進攻非常轉折。底線開波,其他球員用4-5秒帶上前場,然後交予LBJ,一輪運球後,通常進攻時間餘下7-8秒,然後才傳球,接波後大約只得幾秒去進攻,球的流動太少,甚至可以講全無流動,才是進攻的最大問題。LBJ今仗的數據是28分、12籃板和8助攻,可是也有6次失誤,就是因為拖得太久,令溜馬已收窄防守。早說過在今日的籃球潮流下,除非你單打能力強大得可以一人吸引三人包夾,否則球的流動才是王道,不斷傳球和跑位,一定比個人運球為快。當George Hill和Jordan Clarkson等控衛被迫在邊角等波,也難怪Rodney Hood是最能適應的隊友,這點與上季Ola與Russell Westbrook的問題一樣。反觀溜馬傳球夠快,更重要是以Ola +Cory Joseph + Darren Collison三個矮仔組合來推快節奏,令騎士的防守更難跟上。

 

談到韋少,今仗JR Smith處理最後一擊,其實與以往的他很相似,都是搶下防守籃板後,沒有傳球,然後帶到左手邊45度角作高難度投射,成功率當然很低;今日韋少已改善不少,上仗更是兩次都刻意等Melo上來再傳球,可惜是Melo兩射皆失。賽後不少朋友都留言撐JR,認為時間只餘下5秒,要他既搶板又傳球太難,時間也不足夠。當時的情形是JR搶下本來應屬Kevin Love的籃板,已是錯誤,因為K.Love肯定是長傳最準的球員,如果是後者搶得,一個長傳交予占士,說不定已如之前贏巫師的比賽一樣;到JR運球前進,將到半場時令Ola撲前,此時連LBJ也指向全空的JC,可是JR看來已進入開槍模式,勉強起手,才令騎士飲恨。我建議大家重看一下《一球成名》的片段,或者重溫Rajon Rondo及Jason Kidd的傳球,就會明白,5秒其實有多麼足夠。

 

賽前大送西裝,賽後也沒有抱怨隊友,LBJ表現出大佬的風度,但要在印第安納贏得第四戰,需要他放低手上籃球,多傳予隊友,用整體力量取勝。朋友形容騎士是支僱傭兵,我認為心態是問題,但教練的安排和用人也不足,Cedi Osman是着活棋,Larry Nance Jr也可改變戰局,第三節狂輸籃板,卻沒有針對換人,加上暫停和其他戰術的細微安排,也讓LBJ的負擔更重。

“What are you guys looking for, you guys think I’m going to throw my teammates under the bus? I’m not about that," James said, following a 92-90 loss to the Pacers in which the Cavs led by 17 at halftime. “Guys just, we have to be better, including myself. Had six turnovers tonight. I was horrible in the third quarter, couldn’t make a shot. If I had made some better plays in the third quarter, the lead doesn’t slip."

溜馬從來是支難纏的球隊,更是今季反勝最多的一隊,落後15分下反勝有8次,落後20分下有3次,兩者皆是聯盟第一名,而且在3分以內的比賽,溜馬贏了11次,只輸3次,全部都可見其韌性。由當年Reggie Miller和一對貌似通輯犯的Davis兄弟,到之後由PG為首的軍團,一直都是硬手,若騎士不調整打法,未必可以過關。

 

 

 

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